עונת 2021-22 הסתיימה עם קאמבק מרשים ואליפות מרגשת של גולדן סטייט. בצד השני של ארה"ב, דוראנט וקיירי דאגו שלא נשתעמם באוף סיזן ושנשאר עסוקים. גם במזרח וגם במערב יש קונטנדריות שהתחזקו, יש קבוצות שמתכננות את הטנקינג שלהן ומריירות על ויקטור וומבניימה ויש את הניקס. אה, כן. ופופ ולברון בדרך לנפץ שיאים אישיים. לקראת העונה הקרובה, קבלו את פרויקט 'קבוצה ביום' של 'הכדור הכתום'.

הקבוצה היום: פורטלנד טרייל בלייזרס

 

נשארו: דמיאן לילארד(קיבל הארכת חוזה), אנפרני סיימונס (חוזה חדש), טרנדון ווטפורד, קיאון ג׳ונסון, ברנדון וויליאמס, נאסיר ליטל, ג׳וש הארט, אלייז׳ה יוז, קליין בלווינס, בן מקלמור, דרו יובאנקס, ג'סטיס וינסלו, יוסוף נורקיץ'(קיבל הארכת חוזה).

עזבו: ג׳ו אינגלס (מילווקי), אריק בלדסו (נחתך, עדיין שחקן חופשי),

הגיעו: גארי פייטון השני (חופשי), ג׳רמי גראנט (טרייד עם דטרויט), שיידון שארפ (דראפט), ג׳בארי ווקר (דראפט).

מתנדנדים:

חמישייה: דמיאן לילארד, אנפרני סיימונס, נאסיר ליטל, ג׳רמי גראנט, יוסוף נורקיץ'.

ספסל גארי פייטון השני, ג׳וש הארט, קיאון ג׳ונסון, בן מקלמור, דרו יובאנקס, ג'סטיס וינסלו, שיידון שארפ, ברנדון וויליאמס, אלייז׳ה יוז, קליין בלווינס, טרנדון ווטפורד, ג׳בארי ווקר, אוליבייר סאר.

המהלכים הגדולים של עונת 2021/22

אז מה היה לנו שם?

הבלייזרס עברו עונה לא פשוטה, והכל התחיל בהצגת המינוי של צ׳ונסי בילאפס למאמן ראשי. מינויו של בילאפס נחשב לבעייתי בעקבות תביעה אזרחית משנת 1997 שהאשימה אותו בתקיפה מינית, ונגמרה בפשרה. במסיבת העיתונאים ניל אולשיי (הנשיא לענייני כדורסל דאז) ובילאפס התייחסו למקרה, אבל סירבו לענות לשאלות בנושא, ועלו תהיות האם נכון היה למנות אדם עם תקרית שכזו בעברו.
השלב הבא היה בפיטורים של אולשיי. בתחילת נובמבר הקבוצה הודיע כי היא שכרה חברת עורכי דין שתערוך חקירה בקשר לטענות להתנהגות בלתי הולמת במקום העבודה מצד אולשיי. כחודש לאחר מכן אולשיי פוטר, וג'ו קרונין, שהיה עוזרו, מונה כמחליף זמני. אולשיי החזיק במשרה מאז 2012, ולמרות שהקבוצה הגיעה לפלייאוף ב-9 מתוך 10 שנותיו בתפקיד, היתה ביקורת רבה על כך שהקבוצה אף פעם לא הייתה קונטנדרית אמיתית.
גם על המגרש דברים לא הלכו חלק.דמיאן לילארד חזר מהאולימפיאדה עם פציעה בשרירי הבטן שהקשתה עליו לתפקד. הפציעה הצריכה ניתוח, אבל לילארד דחה אותו. ההגנה נשארה רעה, והקבוצה דשדשה מסביב ל-50% הצלחה. רצף של 7 הפסדים בתחילת דצמבר היווה סימן לבאות. לאחר 35 משחקים, כאשר הקבוצה הייתה במאזן 13-22,הקבוצה הבינה שלא תגיע רחוק מדי העונה, ולילארד הושבת ונכנס לניתוח בשרירי הבטן. פורטלנד הלכו לטנקינג אגרסיבי.

במסגרת הטנקינג הם העבירו את נורמן פאוול ורוברט קובינגטון לקליפרס, בתמורה למעט מאוד, ואז פירקו סופית את הצמד לילארד-מקולום כששלחו את האחרון לניו אורלינס ביחד עם לארי נאנס ג'וניור, וקיבלו בחזרה את ג'וש הארט וקישוטים. ב-NBA אין ואקום, ובהעדרם של לילארד ומקולום מי שקיבל את המושכות הוא אנפרני סיימונס שפרץ. ביום של הטרייד דד ליין, כשהבלייזרס שלחו את מקולום, ועדיין לא קיבלו בחזרה שחקנים, הם פגשו את הלייקרס עם דייויס ולברון. הבלייזרס עם הרכב של סיימונס, נורקיץ', ג'אסטיס ווינסלו, בן מקלמור וסי ג'י אלבי ניצחו במשחק הזה, והגדילו כשעשו רצף של ארבעה ניצחונות רצופים על ניו יורק, מילווקי וממפיס, קבוצות שמכוונות לצמרת. להנהלת הבלייזרס זה הספיק והם התחילו להשבית כל שחקן שנראה טוב מדי. סיימונס היה ראשון, ואחריו ג'וש הארט. הקבוצה הפסידה 21 מתוך 23 משחקיה האחרונים וסיימה במקום ה-13 במערב.

הטנקינג הגיע לשיאו במפגש סוף עונה עם אוקלהומה סיטי. הת'אנדר מצד אחד העלו שבעה אנשים שהם מצאו ברחוב. הבלייזרס אספו אנשים בדרך לאולם. מישהו מכם יזהה ברחוב את כוכב המשחק ג'יילן הורד או את ויט קרייצ'י שניצח את המשחק בשביל הת'אנדר? בפורטלנד כיכבו גרג בראון 3 וקיאון ג'ונסון. הסיום המביש של העונה הספיק לפורטלנד לסיים במקום השישי מהסוף, ולקבל את הבחירה השביעית בדראפט.

קיץ חם

הקיץ של פורטלנד נפתח עוד לפני הדראפט, כאשר הם הביאו את ג׳רמי גראנט והבחירה ה-46 בדראפט הקרוב מדטרויט בטרייד תמורת בחירת סיבוב ראשון של מילווקי ב-2025, הבחירה ה-36 ב-2022, ושתי בחירות סיבוב שני עתידיות. גראנט יכנס למשבצת של מו הארקלס ורוברט קובינגטון בתור השומר העיקרי של שחקני הכנף, אך בניגוד אליהם הוא אמור לספק גם מימד של on ball shot creation. הוא מילא את התפקיד בהצלחה בעונת הבועה עם דנבר, אבל בשנתיים האחרונות הוא לקח תפקיד יותר מרכזי בדטרויט וצריך לראות איך הוא ישתלב עם תפקיד מצומצם.
בבחירה השביעית בדראפט קרונין בחר בשיידון שארפ, גארד ארוך (1.98 עם 2.13 מוטת ידיים) שנחשב לסימן השאלה הכי גדול בלוטרי. שחקן תיכונים מעולה שישב שנה בחוץ, ולא שיחק בקולג' לפני הדראפט. הוא אתלט מעולה, ובעל יכולת מעולה ליצור לעצמו מצבי זריקה מכדרור, אבל הצעד הראשון שלו לא מאוד מהיר דבר שמקשה עליו ובהגנת אחד על אחד ולהגיע לטבעת בהתקפה.

הצעד שיכול להיות המשמעותי ביותר מבחינת עתיד המועדון היה הארכת החוזה של לילארד. לאולסטאר היה חוזה לשלוש עונות (כאשר העונה האחרונה הייתה אופציית שחקן), והוא האריך לעוד שנתיים (סך הכל 5 עונות, כאשר האחרונה הינה אופציית שחקן). ההארכת החוזה מאפשרת לקבוצה לבנות סביב לילארד ללא החשש שהוא יעזוב כשחקן חופשי או יבקש טרייד עם שנה אחת בלבד בחוזה והתמורה עליו תהיה נמוכה משמעותית, אבל היא גם טומנת בחובה סיכון. האם לילארד יחזור ליכולת של לפני שנתיים, או שהשנה האחרונה הינה התחלת סוף הקריירה שלו כאולסטאר? לפי הדיווחים נראה שגם כשהוא שיחק בעונה האחרונה הוא שיחק פצוע, מה שיכול להוות הסבר ליכולת הרעה. אך מנגד הוא גארד נמוך שנכנס לשנות השלושים שלו, ופגיעה באתלטיות שלו יכולה להיות מכה משמעותית למשחק שלו. במידה והתסריט הפסימי יתממש, לשלם 63.3 מיליון דולר יכול להוות עוגן שימשוך את הבלייזרס למטה.

הבלייזרס לא היו פעילים בשוק החופשי, והשחקן החדש (המשמעותי) היחיד שהגיע היה גארי פייטון השני (26.1 לשלוש שנים, השנה האחרונה אופציית שחקן). בנוסף, הם החתימו מחדש את יוסוף נורקיץ׳ (70 ל-4) ואת אנפרני סיימונס (100 ל-4).

ועכשיו מה, מה עכשיו?

בשנה האחרונה הבלייזרס עברו מהפך מקבוצה שמתבססת על שני סקוררים נמוכים עם הגנה בעייתית ל…קבוצה שמתבססת על שני סקוררים נמוכים עם הגנה בעייתית. את התפקיד של מקולום ימלא אנפרני סיימונס (בהנחה שישמור על הרמה מהעונה שעברה). ההבדל העיקרי מהשנים האחרונות הינו הצוות המסייע, ובראשו ג׳רמי גראנט. התפקיד שמיועד לגראנט הוא מעין שילוב של התפקידים שלו בדנבר ובדטרויט: בהגנה הוא ישמור על שחקני הכנף/פורוורדים שגדולים מידי עבור נאסיר ליטל. בהתקפה לחיות מהשאריות של לילארד וסיימונס כששלושתם על המגרש ביחד, ולהיות יוצר משני כשאר הוא משחק עם אחד מהם. הדינמיקה בין שלושתם תהיה מאוד מעניינת בעיקר בגלל העובדה שגראנט עזב את דנבר כדי לקבל תפקיד משמעותי יותר בהתקפה. הדיווחים מפורטלנד אומרים שגראנט ולילארד התחברו בקמפיין האחרון של נבחרת ארצות הברית, ושגראנט רצה להגיע לקבוצה, אבל דיבורים לחוד ומציאות לחוד, ודברים יכולים לצוץ כאשר גראנט ימצא עצמו מתחת לסיימונס הצעיר בהיררכיה.

הדרך להצלחה של פורטלנד עוברת דרך התקפה מצויינת, והגנה שתצליח להחזיק את הראש מעל המים. מבחינת ההתקפה אין להם מה לדאוג. כל עוד לילארד בריא מובטחת להם התקפה איכותית (היו בטופ 3 ברייטינג התקפי בשלוש העונות הבריאות האחרונות של לילארד). הצירוף של גראנט וגארי פייטון השני יוסיף מימד של תנועה בלי כדור (פייטון) ויכולת של שחקני משנה ליצור לעצמם (גראנט) שלא היה להם עד עכשיו. מבחינת ההגנה יש לפורטלנד שומרים טובים (ג׳וש הארט, ג׳סטיס ווינסלו), וחלקם אפילו טובים מאוד (גראנט, פייטון, נאסיר ליטל), אבל הבעיה היא שהם מוגבלים מידי התקפית בשביל לשחק יותר משניים מהם בו זמנית מבלי להקריב את ההתקפה.

בעיה נוספת בסגל הינה בעמדת הסנטר. בסגל יש כרגע רק סנטר ״קלאסי״ אחד (נורקיץ׳), וגם הוא בסכנת פציעה ואי אפשר לסמוך עליו לאורך עונה שלמה. בנוסף, הסנטר השני, דרו יובנקס, לא מספיק טוב כדי לתפקד בסנטר פותח כאשר נורקיץ׳ יהיה פצוע. לבילאפס נשאר לקוות שאחד מהסנטרים הצעירים (אוליבייה סאר, ג׳בארי ווקר) יצליח לתת דקות תחרותיות, או לנסות כל מיני הרכבי סמול-בול עם גראנט כסנטר, אבל זה לא תפקיד שהוא מילא באופן תדיר בקריירה, ולחמישיות כאלה יהיה עוד יותר קשה להחזיק מעמד הגנתית.

תחזית:

פורטלנד נמצאים עכשיו בלימבו של בינוניות (aka the Sacramento zone). מצד אחד, הם טובים מדי בשביל להשיג בחירת דראפט איכותית שתקפיץ אותם קדימה, ומצד שני, הם לא מספיק טובים כדי להגיע להישג אמיתי. המערב השנה מאוד צפוף והגעה לפלייאוף תיחשב להישג. תסריט יותר ראלי הינו מקום 9-10 והפסד בפלי-אין.